Los chips Intel y Nvidia impulsan un centro de supercomputación que rastrea a las personas en un lugar donde el gobierno reprime a las minorías, lo que genera dudas sobre la responsabilidad de la industria tecnológica.

 Cámaras mirando una calle en Hotan, una ciudad en la región occidental china de Xinjiang. El cartel advierte que se tratará con severidad a las "fuerzas criminales". Esta vigilancia es común en la región.

Crédito...Giulia Marchi para The New York Times


URUMQI, China - Al final de una carretera desolada bordeada de prisiones, en lo profundo de un complejo repleto de cámaras, la tecnología estadounidense está impulsando una de las partes más invasivas del estado de vigilancia de China.

Las computadoras dentro del complejo, conocido como Urumqi Cloud Computing Center, se encuentran entre las más poderosas del mundo. Pueden ver más imágenes de vigilancia en un día que una persona en un año. Buscan rostros y patrones de comportamiento humano. Rastrean autos. Controlan los teléfonos.

El gobierno chino usa estas computadoras para vigilar a un número incalculable de personas en Xinjiang, una región occidental de China donde Beijing ha desatado una campaña de vigilancia y represión en nombre de la lucha contra el terrorismo.

Los chips fabricados por Intel y Nvidia, las empresas estadounidenses de semiconductores, han impulsado el complejo desde que se inauguró en 2016. Para 2019, en un momento en que los informes decían que Beijing estaba utilizando tecnología avanzada para encarcelar y rastrear a las minorías , en su mayoría musulmanas , de Xinjiang. Los chips ayudaron al complejo a unirse a la lista de las supercomputadoras más rápidas del mundo. Tanto Intel como Nvidia dicen que desconocían lo que llamaron mal uso de su tecnología.



La poderosa tecnología estadounidense y su posible uso indebido afectan al corazón de las decisiones que debe enfrentar la administración Biden al abordar la relación cada vez más amarga del país con China. El año pasado, la administración Trump prohibió la venta de semiconductores avanzados y otras tecnologías a empresas chinas implicadas en cuestiones de seguridad nacional o derechos humanos. Una pregunta inicial crucial para Biden será si reafirmar, relajar o repensar esas restricciones.

Algunas figuras de la industria de la tecnología argumentan que la prohibición fue demasiado lejos, cortando valiosas ventas de productos estadounidenses con muchos usos inofensivos y animando a China a crear sus propios semiconductores avanzados. De hecho, China está gastando miles de millones de dólares para desarrollar chips de alta gama.


Por el contrario, los críticos del uso de la tecnología estadounidense en sistemas represivos dicen que los compradores aprovechan las soluciones y que la industria y los funcionarios deberían seguir más de cerca las ventas y el uso.

Las empresas a menudo señalan que tienen poco que decir sobre dónde terminan sus productos. Los chips del complejo Urumqi, por ejemplo, fueron vendidos por Intel y Nvidia a Sugon, la empresa china que respalda el centro. Sugon es un importante proveedor de las fuerzas militares y de seguridad chinas, pero también fabrica computadoras para empresas comunes.

Ese argumento ya no es lo suficientemente bueno, dijo Jason Matheny, director fundador del Centro de Seguridad y Tecnología Emergente de la Universidad de Georgetown y ex funcionario de inteligencia de Estados Unidos.


“El gobierno y la industria deben ser más reflexivos ahora que las tecnologías están avanzando hasta un punto en el que podría estar haciendo vigilancia en tiempo real utilizando una sola supercomputadora en millones de personas potencialmente”, dijo.


El Centro de Computación en la Nube Urumqi en Xinjiang está ayudando a impulsar las partes más intensivas en computación del draconiano sistema de vigilancia de la región.Crédito...Paul Mozur / The New York Times


No hay evidencia de que la venta del chip Nvidia o Intel, que es anterior a la orden de Trump, infringiera ninguna ley. Intel dijo que ya no vende semiconductores para supercomputadoras a Sugon. Aún así, ambos continúan vendiendo chips a la firma china.

La existencia del complejo Urumqi y el uso de chips estadounidenses no son ningún secreto, y no faltaron pistas de que Beijing lo estaba usando para la vigilancia en Xinjiang. Desde 2015, cuando el complejo comenzó a desarrollarse, los medios estatales y Sugon se habían jactado de sus vínculos con la policía.

En materiales de marketing de hace cinco años distribuidos en China, Nvidia promovió las capacidades del complejo Urumqi y se jactó de que la “aplicación de videovigilancia de alta capacidad” había ganado la satisfacción del cliente.



Nvidia dijo que los materiales se referían a versiones anteriores de sus productos y que la videovigilancia era una parte normal de la discusión en torno a las "ciudades inteligentes", un esfuerzo en China para utilizar la tecnología para resolver problemas urbanos como la contaminación, el tráfico y el crimen. Un portavoz de Nvidia dijo que la compañía no tenía motivos para creer que sus productos se usarían "para ningún propósito inadecuado".

El portavoz agregó que Sugon "no ha sido un cliente importante de Nvidia" desde la prohibición del año pasado. También dijo que Nvidia no había proporcionado asistencia técnica a Sugon desde entonces.



Un portavoz de Intel, que todavía vende chips de gama baja Sugon, dijo que restringiría o detendría el negocio con cualquier cliente que descubriese que había usado sus productos para violar los derechos humanos.

La publicidad sobre el negocio de Intel en China parece haber tenido un impacto dentro de la empresa. El año pasado, una unidad de negocios redactó pautas de ética para las aplicaciones de inteligencia artificial de su tecnología, según tres personas familiarizadas con el asunto que pidieron no ser identificadas porque Intel no había hecho públicas las pautas.

Sugon dijo en un comunicado que el complejo estaba originalmente destinado a rastrear matrículas y administrar otras tareas de la ciudad inteligente, pero sus sistemas resultaron ineficaces y se cambiaron a otros usos. Pero tan recientemente como en septiembre, los medios oficiales del gobierno chino describieron el complejo como un centro de procesamiento de videos e imágenes para administrar ciudades.

Los avances en la tecnología han otorgado a las autoridades de todo el mundo un poder sustancial para observar y clasificar a las personas. En China, los líderes han llevado la tecnología a un extremo aún mayor . La inteligencia artificial y las pruebas genéticas se utilizan para evaluar a las personas y ver si son uigures, uno de los grupos minoritarios de Xinjiang. Las empresas y las autoridades chinas afirman que sus sistemas pueden detectar el extremismo religioso o la oposición al Partido Comunista.

Un chipset Nvidia. Impulsado por chips Nvidia e Intel, el complejo informático Urumqi ha sido reconocido como uno de los más rápidos del mundo.Crédito...Christie Hemm Klok para The New York Times


El Centro de Computación en la Nube de Urumqi, también llamado a veces Centro de Supercomputación de Xinjiang, entró en la lista de las computadoras más rápidas del mundo en 2018, ocupando el puesto 221. En noviembre de 2019, nuevos chips ayudaron a llevar su computadora al número 135.

Dos centros de datos administrados por las fuerzas de seguridad chinas se encuentran al lado, una forma de reducir potencialmente el tiempo de espera, según los expertos. También cerca hay seis cárceles y centros de reeducación.



Cuando un reportero del New York Times intentó visitar el centro en 2019, fue seguido por agentes de policía vestidos de civil. Un guardia lo rechazó.

Los medios oficiales chinos y las declaraciones anteriores de Sugon describen el complejo como un centro de vigilancia, entre otros usos. En agosto de 2017, los funcionarios locales dijeron que el centro apoyaría un proyecto de vigilancia de la policía china llamado Sharp Eyes y que podría buscar 100 millones de fotos en un segundo. Para 2018, según las divulgaciones de la compañía, sus computadoras podrían conectarse a 10,000 transmisiones de video y analizar 1,000 simultáneamente, utilizando inteligencia artificial.

“Con la ayuda de la computación en la nube, big data, aprendizaje profundo y otras tecnologías, el motor de análisis de video inteligente puede integrar datos y aplicaciones policiales de secuencias de video, puntos de acceso Wi-Fi, información de puntos de control y análisis de reconocimiento facial para respaldar las operaciones de diferentes departamentos ”dentro de la policía china, dijo Sugon en un artículo de 2018 publicado en una cuenta oficial de redes sociales.

Con motivo de una visita de los líderes locales del Partido Comunista al complejo ese año, escribió en su sitio web que las computadoras habían "actualizado el pensamiento del seguimiento posterior a los hechos a la vigilancia policial predictiva antes de los hechos".

En Xinjiang, la vigilancia policial predictiva a menudo sirve como forma abreviada de arrestos preventivos dirigidos a comportamientos considerados desleales o amenazantes para el partido. Eso podría incluir una muestra de piedad musulmana, vínculos con familiares que viven en el extranjero o que tienen dos teléfonos o no tienen un teléfono, según el testimonio de los uigures y los documentos políticos oficiales chinos .

La tecnología ayuda a clasificar grandes cantidades de datos que los humanos no pueden procesar, dijo Jack Poulson, ex ingeniero de Google y fundador del grupo de defensa Tech Inquiry.



"Cuando tiene algo que se acerca a un estado de vigilancia, su principal limitación es su capacidad para identificar eventos de interés dentro de sus feeds", dijo. "La forma en que amplía su vigilancia es a través del aprendizaje automático y la IA a gran escala"


Cámaras vigilando a los peatones en la ciudad de Akto en Xinjiang. Los datos obtenidos de la vigilancia se utilizan a menudo para determinar si se debe arrestar a alguien que parece probable que cometa un delito.Crédito...Greg Baker / Agence France-Presse - Getty Images


El complejo de Urumqi comenzó a desarrollarse antes de que se generalizaran los informes de abusos en Xinjiang. Para 2019, los gobiernos de todo el mundo protestaban por la conducta de China en Xinjiang. Ese año, la computadora Sugon apareció en las clasificaciones internacionales de supercomputación, utilizando procesadores Intel Xeon Gold 5118 y chips avanzados de inteligencia artificial Nvidia Tesla V100 .

No está claro cómo o si Sugon obtendrá chips lo suficientemente potentes para mantener al complejo Urumqi en esa lista. Pero la tecnología menor que normalmente se usa para ejecutar tareas inofensivas también se puede usar para vigilancia y supresión. Los clientes también pueden utilizar revendedores en otros países o chips fabricados por empresas estadounidenses en el extranjero.

El año pasado, la policía de dos condados de Xinjiang, Yanqi y Qitai, compró sistemas de vigilancia que funcionaban con chips Intel de nivel inferior, según documentos de contratación pública. La oficina de seguridad pública de la Prefectura Autónoma de Kizilsu de Kirguistán compró en abril una plataforma informática que utilizaba servidores con chips Intel menos potentes, según los documentos, aunque la agencia había sido incluida en una lista negra de la administración Trump el año pasado por su participación en la vigilancia.

La dependencia de China de los chips estadounidenses, por ahora, ha ayudado al mundo a retroceder, dijo Maya Wang, investigadora de China de Human Rights Watch.

"Me temo que dentro de unos años, las empresas y el gobierno chinos encontrarán su propia manera de desarrollar chips y estas capacidades", dijo Wang. "Entonces no habrá forma de controlar el intento de detener estos abusos".


FUENTE: nytimes