Olvídate de TikTok. La poderosa aplicación de China es WeChat, y su poder está arrasando.

Una conexión vital para la diáspora china, la aplicación también se ha convertido en un conducto global de propaganda, vigilancia e intimidación del estado chino. Estados Unidos ha propuesto prohibirlo. 

Justo después de las elecciones presidenciales de 2016 en Estados Unidos, Joanne Li se dio cuenta de que la aplicación que la conectaba con otros inmigrantes chinos la había desconectado de la realidad.

Todo lo que vio en la aplicación china WeChat indicó que Donald J. Trump era un líder admirado y un hombre de negocios impresionante. Ella creía que era el consenso incuestionable sobre el presidente estadounidense recién elegido. "Pero luego comencé a hablar con algunos extranjeros sobre él, no chinos", dijo. "Estaba totalmente confundido".

Comenzó a leer más ampliamente, y la Sra. Li, que vivía en Toronto en ese momento, encontró cada vez más WeChat lleno de chismes, teorías de conspiración y mentiras descaradas. Un artículo afirmaba que el primer ministro Justin Trudeau de Canadá planeaba legalizar las drogas duras . Otro rumor decía que Canadá había comenzado a vender marihuana en las tiendas de comestibles. Una publicación de una cuenta de noticias en Shanghai advirtió a los chinos que se cuidaran de no traer accidentalmente la droga de Canadá y ser arrestados.

También cuestionó lo que se decía sobre China. Cuando un alto ejecutivo de Huawei fue arrestado en Canadá en 2018, los artículos de los medios de comunicación extranjeros fueron rápidamente censurados en WeChat. Sus amigos chinos tanto dentro como fuera de China comenzaron a decir que Canadá no tenía justicia , lo que contradecía su propia experiencia. “De repente descubrí que hablar con otros sobre el tema no tenía sentido”, dijo Li. "Sentí que si solo miraba los medios chinos, todos mis pensamientos serían diferentes".


La Sra. Li no tuvo más remedio que tomar lo malo con lo bueno. Diseñado para ser todo para todos, WeChat es indispensable .

Para la mayoría de los chinos en China, WeChat es una especie de aplicación todo en uno : una forma de intercambiar historias, hablar con viejos compañeros de clase, pagar facturas, coordinar con compañeros de trabajo, publicar fotos de vacaciones que inducen a la envidia, comprar cosas y obtener Noticias. Para los millones de miembros de la diáspora de China, es el puente que los une con los adornos del hogar, desde la charla familiar hasta las fotos de la comida.


Entretejida en todo esto está la vigilancia y la propaganda cada vez más vigorosas del Partido Comunista Chino. A medida que WeChat se ha vuelto omnipresente, se ha convertido en una poderosa herramienta de control social , una forma de que las autoridades chinas guíen y controlen lo que la gente dice, con quién hablan y lo que leen.

Incluso ha extendido el alcance de Beijing más allá de sus fronteras. Cuando la policía secreta emite amenazas en el extranjero , a menudo lo hacen en WeChat. Cuando los investigadores militares que trabajaban encubiertos en Estados Unidos necesitaban hablar con las embajadas de China, usaban WeChat, según documentos judiciales. El partido se coordina a través de WeChat con los miembros que estudian en el extranjero.


Como piedra angular del estado de vigilancia de China, WeChat ahora se considera una amenaza a la seguridad nacional en los Estados Unidos. La administración Trump ha propuesto prohibir WeChat por completo , junto con la aplicación china de videos cortos TikTok. De la noche a la mañana, dos de las mayores innovaciones de Internet de China se convirtieron en un nuevo frente en el creciente enfrentamiento tecnológico entre China y Estados Unidos.


Si bien las dos aplicaciones están agrupadas en la misma categoría por la administración Trump, representan dos enfoques distintos del Gran Cortafuegos que bloquea el acceso chino a sitios web extranjeros.

El TikTok más moderno y conocido fue diseñado para el mundo salvaje fuera de la censura de clausura de China; existe solo más allá de las fronteras de China. Al deshacerse de una aplicación independiente para ganarse a los usuarios globales, el propietario de TikTok, ByteDance, creó la mejor apuesta que ha tenido una nueva empresa china para competir con los gigantes de Internet en Occidente. La separación de TikTok de sus aplicaciones primas en China, junto con la gran popularidad, ha alimentado campañas corporativas en los Estados Unidos para salvarlo, incluso cuando Beijing potencialmente cambió cualquier acuerdo al etiquetar su tecnología central como una prioridad de seguridad nacional.


Aunque WeChat tiene diferentes reglas para los usuarios dentro y fuera de China, sigue siendo una red social única y unificada que abarca el Gran Cortafuegos de China. En ese sentido, ha ayudado a llevar la censura china al mundo . Una prohibición acabaría con millones de conversaciones entre familiares y amigos, una razón por la que un grupo ha presentado una demanda para bloquear los esfuerzos de la administración Trump. También sería una victoria fácil para los políticos estadounidenses que buscan rechazar la extralimitación tecnoautoritaria de China.


Joanne Li. Después de compartir un artículo de noticias en WeChat, cuatro policías se presentaron en el apartamento de su familia, portando armas y escudos antidisturbios.Crédito...Los New York Times


La Sra. Li sintió el latigazo de los controles de Internet de China de primera mano cuando regresó a China en 2018 para aceptar un trabajo de bienes raíces. Después de su experiencia en el extranjero, buscó equilibrar su dieta de noticias con grupos que compartían artículos sobre eventos mundiales. A medida que el coronavirus se extendía a principios de 2020 y las relaciones de China con países de todo el mundo se tensaron, publicó un artículo en WeChat de Radio Free Asia, administrada por el gobierno de Estados Unidos, sobre el deterioro de la diplomacia chino-canadiense, una pieza que habría sido censurada.

Al día siguiente, cuatro policías se presentaron en el apartamento de su familia. Llevaban armas y escudos antidisturbios.

“Mi madre estaba aterrorizada”, dijo. "Se puso blanca cuando los vio".

Los oficiales de policía llevaron a la Sra. Li, junto con su teléfono y computadora, a la estación de policía local. Ella dijo que esposaron sus piernas a un dispositivo de restricción conocido como silla de tigre para interrogar. Le preguntaron repetidamente sobre el artículo y sus contactos de WeChat en el extranjero antes de encerrarla en una celda cerrada por la noche.


Fue liberada dos veces, solo para ser arrastrada de regreso a la estación para nuevas sesiones de interrogatorio. La Sra. Li dijo que un oficial incluso insistió en que China tenía protección de la libertad de expresión cuando la interrogó sobre lo que había dicho en línea. "No dije nada", dijo. “Solo pensé, ¿cuál es tu libertad de expresión? ¿Es la libertad de arrastrarme hasta la comisaría y tenerme noche tras noche sin dormir interrogándome?

Finalmente, la policía la obligó a escribir una confesión y un voto de apoyo a China y luego la dejó ir.
'Las paredes se hacen más altas'

WeChat comenzó como un simple imitador. Su padre, el gigante chino de Internet Tencent, había creado una enorme base de usuarios en una aplicación de chat diseñada para computadoras personales. Pero una nueva generación de aplicaciones de chat móvil amenazó con alterar su control sobre la forma en que los jóvenes chinos hablaban entre sí.

El visionario ingeniero de Tencent, Allen Zhang, envió un mensaje al fundador de la empresa, Pony Ma, preocupado de que no se mantuvieran al día. La misiva dio lugar a un nuevo mandato y el Sr. Zhang diseñó una navaja suiza digital que se convirtió en una necesidad para la vida diaria en China. WeChat aprovechó la popularidad de las otras plataformas en línea administradas por Tencent, combinando pagos, comercio electrónico y redes sociales en un solo servicio.

Se convirtió en un éxito y eventualmente eclipsó las aplicaciones que inspiraron WeChat. Y Tencent, que obtuvo miles de millones en ganancias de los juegos en línea canalizados en sus plataformas dispares, ahora tenía una forma de ganar dinero con casi todos los aspectos de la identidad digital de una persona: publicando anuncios, vendiendo cosas, procesando pagos y facilitando servicios como la entrega de alimentos. .



Tencent, cuya sede se encuentra en Beijing, es la empresa matriz de WeChat.Crédito...Wu Hong/EPA


El mundo tecnológico dentro y fuera de China se maravilló. El rival de Tencent, Alibaba, se apresuró a crear su propio producto para competir. Silicon Valley estudió las formas en que mezcló los servicios y siguió sus indicaciones .

Creado para el mundo cerrado de los servicios de Internet de China, el único fallo de WeChat se produjo fuera del Gran Cortafuegos. Tencent hizo un gran impulso de marketing en el extranjero, incluso contrató al jugador de fútbol Lionel Messi como portavoz en algunos mercados. Para los usuarios de fuera de China, creó un conjunto de reglas por separado. Las cuentas internacionales no enfrentarían censura directa y los datos se almacenarían en servidores en el extranjero.

Pero WeChat no tenía el mismo atractivo sin los muchos servicios disponibles solo en China. Parecía más prosaico fuera del país, como cualquier otra aplicación de chat. Los principales usuarios extranjeros, al final, serían la diáspora china.

Tencent no respondió a una solicitud de comentarios.

Con el tiempo, las distinciones entre la aplicación china e internacional han importado menos. Los chinos que crean cuentas dentro de China, pero luego se van, llevan consigo una cuenta censurada y monitoreada. Si los usuarios internacionales conversan con usuarios dentro de China, sus publicaciones pueden ser censuradas.

Para noticias y chismes, la mayoría proviene de usuarios de WeChat dentro de China y se extiende al mundo. Mientras que la mayoría de las redes sociales tienen una miríada de burbujas de filtro que refuerzan diferentes prejuicios, WeChat está dominado por una burbuja de súper filtro y se ajusta estrechamente a las narrativas de propaganda oficial.

“Las burbujas de filtro en WeChat no tienen nada que ver con los algoritmos, provienen del ecosistema cerrado de Internet y la censura de China. Eso los hace peores que otras redes sociales ”, dijo Fang Kecheng, profesor de la Escuela de Periodismo y Comunicaciones de la Universidad China de Hong Kong.

Fang notó por primera vez las limitaciones de WeChat en 2018 cuando era un estudiante graduado en la Universidad de Pensilvania, y enseñaba un curso en línea sobre alfabetización mediática a chinos más jóvenes.

Con voz suave y empapado en las cámaras de eco de los medios de Estados Unidos y China, Fang esperaba llegar en su mayoría a chinos curiosos dentro de China. Un grupo inesperado llamó a las clases: inmigrantes chinos y expatriados que viven en Estados Unidos, Canadá y otros lugares.

“Parecía obvio. Debido a que todos estaban fuera de China, debería ser fácil para ellos comprender los medios extranjeros. En su vida cotidiana lo verían y leerían ”, dijo Fang. “Me di cuenta de que no era el caso. Estaban fuera de China, pero su entorno de medios todavía estaba completamente dentro de China, su canal de información era todo de cuentas públicas en WeChat ".

Los cursos en línea de seis semanas de Fang se inspiraron en una cuenta de WeChat que dirigió, llamada News Lab, que buscaba enseñar a los lectores sobre periodismo. Con sus cursos, asignó artículos de medios como Reuters junto con hojas de trabajo que enseñaban a los estudiantes a analizar las piezas, empujándolos a establecer distinciones entre comentarios de expertos y fuentes primarias.

Durante un curso en 2019, se centró en el incendio de la catedral de Notre-Dame en París, que inspiró muchas teorías de conspiración en WeChat. Un profesor de la prestigiosa Universidad de Tsinghua volvió a publicar un artículo que alegaba que los musulmanes estaban detrás del fuego, lo cual no era cierto.

Las clases fueron un gran atractivo. En 2018, el Sr. Fang atrajo a 500 estudiantes. Al año siguiente obtuvo 1.300. En 2020, un año de rumores y censura de coronavirus, Tencent eliminó su cuenta de News Lab. Decidió que no era seguro impartir la clase en otra plataforma dado el clima más "hostil" hacia los medios extranjeros.

Aún así, dijo que es poco probable que bloquear WeChat ayude mucho, ya que los usuarios podrían cambiar fácilmente a otras aplicaciones chinas llenas de propaganda y rumores. Una mejor idea sería crear reglas que obliguen a las empresas de redes sociales como Tencent a ser más transparentes, dijo.

La creación de tales bloques de Internet, dijo, rara vez mejoraba la calidad de la información.

“La información es como el agua. La calidad del agua se puede mejorar, pero sin ningún flujo, el agua se vuelve fétida fácilmente ”, dijo.

En una clase en 2019, advirtió ampliamente sobre las barreras al flujo de información.

“Ahora, los muros son cada vez más altos. La capacidad de ver el exterior se ha vuelto cada vez más difícil ”, dijo. "No solo en China, sino en gran parte del mundo".


'Cómo es perder el contacto'

Cuando la madre de Ferkat Jawdat desapareció en el extenso sistema de campos de reeducación de China para adoctrinar a los uigures, su WeChat se convirtió en una especie de monumento.

La aplicación podría haber sido utilizada como prueba en su contra. Pero él, como muchos uigures, se encontró abriendo WeChat una y otra vez. Contenía años de fotos y conversaciones con su madre. También tenía una remota esperanza a la que se aferraba, que algún día ella volvería a acercarse.

Cuando contra todo pronóstico lo hizo, la policía secreta la siguió .

Si la propaganda y la censura han llegado a los usuarios de WeChat en el extranjero, también lo ha hecho el gobierno de China.

Para las minorías étnicas uigures, que han sido blanco de draconianos controles digitales en China, la aplicación de chat se ha convertido en un conducto para las amenazas de las fuerzas de seguridad chinas. En documentos judiciales, la Oficina Federal de Investigaciones dijo que las embajadas de China se comunicaron en WeChat con investigadores militares que habían ingresado a Estados Unidos para robar investigaciones científicas. El Partido Comunista Chino lo ha utilizado para mantener los lazos y organizar a los miembros extranjeros, incluidos los estudiantes de intercambio .

No todos los usos son nefastos. Durante la pandemia, los gobiernos locales utilizaron la aplicación para informar a los residentes que viajaban y vivían en el extranjero sobre el virus. Las embajadas de China lo utilizan para emitir advertencias de viaje.

Si bien el gobierno chino podría usar cualquier aplicación de chat, WeChat tiene ventajas. La policía conoce bien sus capacidades de vigilancia. En China, la mayoría de las cuentas están vinculadas a la identidad real de los usuarios.

La madre de Jawdat, enferma y agotada, fue liberada de los campamentos en el verano de 2019. La policía china le dio un teléfono y la inscribió en WeChat. Al oír la voz de su madre, el Sr. Jawdat luchó contra una avalancha de emociones. No estaba seguro de si ella estaba viva. A pesar del alivio, notó que algo estaba mal. Ofreció palabras fornidas de elogio para el Partido Comunista Chino.

Entonces la policía se acercó a él. Se acercaron a él con una solicitud de amistad anónima a través de WeChat. Cuando aceptó, un hombre se presentó como un oficial de alto rango de las fuerzas de seguridad de China en la región de Xinjiang, el epicentro de los campos de reeducación. El hombre tenía una propuesta. Si el Sr. Jawdat, un ciudadano estadounidense y activista uigur, acallara sus intentos de crear conciencia sobre los campamentos, entonces su madre podría recibir un pasaporte y permitirle unirse a su familia en los Estados Unidos.

“Fue una especie de amenaza”, dijo. "Me quedé callado durante dos o tres semanas, solo para ver qué hacía".

Todo quedó en nada. Después de rechazar una entrevista con los medios y saltarse un discurso, el Sr. Jawdat se impacientó y confrontó al hombre. “Comenzó a amenazarme, diciendo: 'Eres solo una persona que va contra la superpotencia. Comparado con China, no eres nada '”.

La experiencia le dio al Sr. Jawdat poca tolerancia por la aplicación que hizo posibles las amenazas, incluso si había sido su única línea con su madre. Dijo que conocía a otros dos estadounidenses uigures que habían tenido experiencias similares. Los relatos de otros apuntan a sucesos similares en todo el mundo.

“No sé si es karma o justicia, que el pueblo chino también sienta el dolor de perder el contacto con los miembros de su familia”, dijo Jawdat sobre la prohibición propuesta por la administración Trump. “Hay muchos funcionarios chinos que tienen a sus hijos en EE. UU. WeChat debe ser una de las herramientas que utilizan para mantenerse en contacto. Si sienten este dolor, tal vez puedan relacionarse mejor con los uigures ".


Una prohibición de WeChat acabaría con millones de conversaciones. También sería una victoria fácil para los políticos estadounidenses que buscan rechazar la extralimitación tecnoautoritaria de China.Crédito...Jacquelyn Martin / Prensa asociada


'Entonces estás solo'

La Sra. Li llegó tarde a la fiesta de WeChat. Ausente en Toronto cuando explotó en popularidad, se unió solo en 2013, después de la insistencia repetida de su hermana.

Le abrió un mundo nuevo. No en China, sino en Canadá.

Encontró personas cercanas similares a ella. Muchos de sus amigos chinos participaron en él. Encontraron restaurantes casi tan buenos como los de casa y exploraron la ciudad juntos. Una cuenta pública creada por un inmigrante chino organizó actividades. Encendió más de unos romances. “Fue increíblemente divertido estar en WeChat”, recordó.

Ahora la aplicación le recuerda a la cárcel. Durante el interrogatorio, la policía le dijo que un sistema de vigilancia, al que llamaron Skynet, marcó el enlace que compartía. Al compartir un nombre con la IA de las películas de Terminator, Skynet es un sistema de vigilancia tecnológica de la vida real , uno de los varios que Beijing ha gastado miles de millones en crear.

El impulso de la vigilancia ha apoyado a una fuerza de policía de Internet en rápido crecimiento. El grupo merodea servicios como WeChat en busca de publicaciones consideradas políticamente sensibles, desde un enlace hasta una broma burlona del líder Xi Jinping. Para manejar los cientos de millones de usuarios de WeChat y sus conversaciones, el software analiza palabras clave, enlaces e imágenes para generar clientes potenciales.

Aunque la Sra. Li registró su cuenta en Canadá, se rindió a las normas chinas cuando regresó a China. Incluso fuera de China, el tráfico en WeChat parece estar alimentando estos sistemas de control automatizados. Un informe de Citizen Lab, un grupo de investigación con sede en la Universidad de Toronto, mostró que Tencent vigilaba las imágenes y archivos enviados por usuarios de WeChat fuera de China para ayudar a entrenar sus algoritmos de censura dentro de China. En efecto, incluso cuando los usuarios extranjeros de WeChat no están siendo censurados, la aplicación aprende de ellos cómo censurar mejor.

Con cuidado de caer en trampas automáticas, la Sra. Li ahora escribe con errores tipográficos. En lugar de referirse directamente a la policía, usa un juego de palabras que inventó, llamándolos tenedores de oro. Ya no comparte enlaces de sitios de noticias fuera de WeChat y retiene su inclinación a hablar de política.

Aún así, para ser libre tendría que eliminar WeChat, y no puede hacerlo. Cuando la crisis del coronavirus golpeó a China, su familia lo utilizó para coordinar los pedidos de alimentos durante los cierres. También necesita un código de salud del gobierno local que aparece en la aplicación para usar el transporte público o ingresar a las tiendas.

"Quiero cambiar a otras aplicaciones de chat, pero no hay forma", dijo.

“Si hubiera una alternativa real, cambiaría, pero WeChat es terrible porque no hay alternativa. Está demasiado ligado a la vida. Para comprar, pagar, trabajar, hay que usarlo ”, dijo. "Si saltas a otra aplicación, estás solo".

FUENTE: nytimes

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