Detectan 62 millones de dólares en presunto fraude de APP fue la parte fácil

Los investigadores han acusado a los grandes gastadores de hacer trampa en el Programa de Protección de Cheques de Pago para pequeñas empresas. Pero hay más fraudes debajo de la superficie y será más difícil de encontrar.



Las denuncias penales se leen como catálogos de joyas de lujo: un Rolex de 52.000 dólares cargado de diamantes , un juego de apuestas en el Bellagio, dos Lamborghinis , un par de Cadillac Escalades, un Rolls-Royce. Todo eso y más, dijeron los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley, se financió a través de esquemas para defraudar el programa de alivio del coronavirus distintivo del gobierno federal para pequeñas empresas.

El Departamento de Justicia ha presentado al menos 41 denuncias penales en un tribunal federal contra casi 60 personas, que colectivamente tomaron $ 62 millones del Programa de Protección de Cheques de Pago mediante el uso de documentos falsificados, identidades robadas y certificaciones falsas, según las autoridades policiales.

Son simplemente "la pieza más pequeña y diminuta de la punta del iceberg", dijo Hannibal Ware, inspector general de la Administración de Pequeñas Empresas, que dirigió el programa.

Pero con sus gastos ostentosos y registros claramente falsificados, esos ejemplos también han sido los más fáciles de detectar.


El Programa de Protección de Cheques de Pago, una pieza central de la Ley CARES, invirtió $ 525 mil millones en la economía en solo cuatro meses antes de llegar a su fin. Más de cinco millones de empresas recibieron préstamos, que podrían perdonarse si se utilizaran para la nómina y algunos otros gastos. Ahora, ese programa creado apresuradamente y con frecuencia caótico está entrando en su siguiente etapa desordenada, una que los prestamistas y los funcionarios del gobierno esperan que lleve años: la búsqueda para recuperar el efectivo obtenido ilícitamente.

El desafío que enfrentan decenas de agencias estatales y federales es enorme. La línea directa de fraude de la Administración de Pequeñas Empresas , que recibió menos de 800 llamadas el año pasado, ya ha recibido 42.000 informes sobre injertos relacionados con el coronavirus.

Pero muchos de los casos que los investigadores finalmente persiguen no tendrán pistas reveladoras como relojes caros y autos deportivos italianos comprados por personas que dijeron que sus pequeñas empresas necesitaban ayuda. Los casos futuros serán más espinosos, involucrando a propietarios que intentaron explotar áreas grises en las reglas del programa o la desesperación de sus empleados.


Varios trabajadores dijeron a The New York Times que sus empleadores les habían pedido que devolvieran una parte de sus ganancias o que trabajaran gratis en el futuro. Eso no estaba permitido bajo las reglas del programa.

Según las reglas iniciales, los prestatarios que querían la condonación de los préstamos tenían que gastar la mayor parte del dinero en ocho semanas. Esos límites frustraron a muchos propietarios, y algunos parecen haber intentado infringir discretamente las reglas, según los trabajadores, que pidieron no ser identificados para proteger sus medios de vida.


Los propietarios de un estudio de Pilates en Manhattan dijeron a los empleados que algunos instructores, que han estado impartiendo clases virtuales desde que la ciudad cerró los gimnasios, recibirían un pago adicional por algunas semanas con cargo al préstamo del estudio, pero que se les embargaría el salario después de la interrupción. se reanudaron las clases individuales. Dos instructores compartieron correos electrónicos con The Times que describían el plan, incluida una nota de los propietarios para todo el personal que describía los pagos como "un avance para el trabajo futuro".

Una empleada de una clínica de terapia del habla en Minnesota describió cómo la propietaria les dijo a los empleados en mayo que usaría el préstamo de la clínica para pagarles una semana de 40 horas, pero que si no tenían suficientes reservas de clientes u otros proyectos para completar el tiempo, ella esperaría que pagaran esas horas con mano de obra no compensada más adelante en el año. El jefe se echó atrás, dijo el empleado, después de que el empleado consultó a un abogado y le dijo al jefe que el plan parecía ser ilegal.

Y un trabajador de una clínica de dermatología en Carolina del Norte dijo que su jefe había utilizado un préstamo del programa de cheque de pago para aumentar el salario mensual del trabajador a $ 7,200 en mayo, más de lo que ganaba habitualmente, pero luego, sin previo aviso, comenzó a embargar el salario del trabajador el mes siguiente. . En julio, se le pidió que firmara un documento (que compartió con The Times) aceptando retroactivamente que el dinero que había recibido había sido un préstamo. Para mantener su trabajo, acordó devolver 250 dólares al mes de sus ingresos.

Esos se encuentran entre los “esquemas más complicados en juego”, dijo Ware, el inspector general. “Sabemos que eso está sucediendo”, dijo. Se negó a discutirlo en detalle para evitar poner en peligro las investigaciones activas.

Una razón por la que esas investigaciones serán más complicadas: el Congreso relajó algunas de las reglas a la mitad del programa, penalizando efectivamente a los prestatarios que gastaron el dinero rápidamente para cumplir con las reglas originales.

El programa de ayuda estaba destinado a desembolsar rápidamente miles de millones de dólares en préstamos de hasta $ 10 millones. Prácticamente todas las pequeñas empresas del país calificaron, pero el gobierno eliminó deliberadamente muchos de los obstáculos que normalmente acompañan a los préstamos comerciales, como una verificación exhaustiva del prestamista de los registros fiscales y la documentación de nómina del solicitante. El secretario del Tesoro, Steven Mnuchin, presionó a los bancos para que aprobaran y financiaran préstamos en tan solo un día.

Eso convirtió al programa en un objetivo irresistible para los ladrones.

“Cada vez que tenga grandes cantidades de ayuda federal disponible, sacará a relucir a todos los malos”, dijo Kathryn Petralia, cofundadora y presidenta de Kabbage, un prestamista en línea que manejó 297,000 préstamos para el programa.

Los arrestos comenzaron pocas semanas después de que comenzara el programa en abril.

En un caso, un hombre de Texas con condenas por falsificación y robo solicitó préstamos a seis prestamistas utilizando compañías fantasmas sin empleados y, en una solicitud, la identidad robada del dueño de una tienda de vinos que murió en abril. Recaudó $ 1.6 millones y gastó cientos de miles de dólares en alcohol, clubes nocturnos, un Rolex y un Lamborghini Urus 2019, según la denuncia presentada en su contra en un tribunal federal de Houston.

Otras tramas eran más complejas. En el caso penal más grande hasta el momento, nueve personas en Florida y Ohio están acusadas de pagar sobornos para reclutar participantes en lo que era esencialmente una línea de montaje para el fraude . En una casa, dijeron los investigadores, encontraron montones de documentos de préstamos para más de 80 empresas, llenos de documentos falsificados y afirmaciones falsas sobre el tamaño de las nóminas de las empresas. Los bancos rechazaron muchas de las solicitudes, de acuerdo con documentos judiciales , pero al menos 42 tuvieron éxito, lo que les dio a los acusados ​​más de $ 17 millones.

Los prestamistas dijeron que la avalancha de acusaciones era una señal de que la supervisión estaba funcionando. “El hecho de que se financió un préstamo y se transfiriera dinero no necesariamente puso fin al escrutinio de ese préstamo”, dijo David Patti, portavoz del Banco de Clientes, que otorgó $ 5 mil millones en préstamos para el programa. “Hay muchas investigaciones en curso con muchos prestamistas.

Además de las investigaciones por malversación de dinero, dijeron abogados y prestamistas, habrá investigaciones sobre empresas que toman préstamos que no necesitaban, un área turbia.

En su orientación formal , el Departamento del Tesoro dijo que los prestatarios deben poder demostrar que no pueden acceder a otros préstamos o fuentes de efectivo de una manera que "no sea significativamente perjudicial para el negocio".

“Es un estándar realmente gris”, dijo Tyler Woods , un abogado en Irvine, California, quien ha trabajado con clientes corporativos en sus préstamos del Programa de Protección de Cheques de Pago. Llamó a esa línea "el gran truco que creo que sacará a mucha gente de la cárcel".

Una portavoz del Tesoro dijo que la Administración de Pequeñas Empresas tenía 90 días para revisar las solicitudes de condonación después de que se presentaran y se aseguraría de que los prestatarios hubieran cumplido con todas las reglas del programa.


Si bien todos los préstamos están sujetos a revisión, solo los que superen los $ 2 millones se enfrentarán a una auditoría obligatoria . Se trata de unos 29.000 préstamos, una gran demanda para la agencia ya abrumada. La Small Business Administration no respondió a las repetidas solicitudes sobre sus planes de auditoría.

El Sr. Ware dijo que su oficina, que opera independientemente de la Administración de Pequeñas Empresas, estaba contratando analistas de datos, auditores e investigadores adicionales mientras se preparaba para un esfuerzo de supervisión extenso.

"Va a llevar años", dijo Ware sobre el trabajo de investigación del gobierno. "Esto nos quitará mucho tiempo en el futuro previsible".


FUENTE: nytimes

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